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Les rêves du gaz de schiste chinois s'étiolent

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Selon les experts, les efforts de la Chine pour imiter les États-Unis en exploitant ses grandes réserves de gaz de schiste se heurtent à des difficultés, entraînées par des coûts de développement plus élevés découlant de contraintes géographiques et géologiques.

Des puits difficiles d'accès

En mettant fortement l’accent sur son autosuffisance énergétique, la Chine espère depuis longtemps exploiter ses réserves de gaz de schiste récupérables pour répondre à sa demande croissante en énergie. Ces rêves se sont concrétisés en 2009 avec la découverte d'énormes réserves dans la province du Sichuan. L'Agence américaine de la gestion de l'énergie estime à présent que la Chine dispose d'environ 31 millions de milliards de mètres cubes de gaz de schiste récupérables, soit le plus haut volume au monde.

Mais les efforts pour exploiter ce potentiel sont en perte de vitesse, alors même que la Chine cherche désespérément de nouvelles sources de gaz naturel pour se sevrer d’une énergie au charbon polluante.

En 2012, le gouvernement a octroyé à 17 sociétés d'État et à deux sociétés privées des droits d'exploration sur 19 sites potentiels de fracturation, procédé utilisé pour extraire le gaz emprisonné à l'intérieur de couches de schiste. Mais en octobre, ces sociétés ont toutes dépassé le délai convenu pour investir les 1,63 milliard d'euros chacun alloués pour la prospection, selon Zhang Dawei du Centre de conseil et de recherche du ministère des Ressources naturelles, qui s'exprimait lors d'un forum de l'industrie tenu fin novembre.

Le gouvernement avait déjà prorogé le délai d'investissement dans les projets en 2016, les entreprises n'ayant pas réussi à progresser de manière satisfaisante. Mais plutôt que de se précipiter pour développer davantage la recherche dans le gaz de schiste, le gouvernement a ainsi diminué de 40% les investissements depuis 2014.

Les principaux problèmes sont les coûts et les difficultés d’exploration et d’extraction, selon les analystes. Comparé aux États-Unis, le schiste chinois a tendance à être enfoui plus profondément et les gisements les plus riches sont plus difficiles à trouver et ont tendance à être situés dans des zones montagneuses où le forage est plus difficile, a déclaré le cabinet-conseil Wood Mackenzie.

Environ la moitié du schiste chinois est enfouie dans un rayon prohibitif de 3 kilomètres ou plus en dessous de la surface. Pour les 19 entreprises ayant des contrats d'exploration, l'incapacité initiale de découvrir des ressources extractibles a peut-être rendu plus difficile de persuader les investisseurs de mobiliser des fonds supplémentaires.

Ambitions revues à la baisse

Alors que des sociétés étrangères avaient manifesté leur intérêt pour le potentiel de la Chine en matière de gaz de schiste, plusieurs d'entre elles ont également abandonné leurs projets de coentreprises au cours de la dernière décennie en raison des préoccupations liées aux transferts forcés de technologie.

BP PLC est actuellement la seule société étrangère à tenter de développer la ressource en Chine, des projets de forage étant en cours dans le Sichuan.

Les analystes ne savent pas ce qu'il adviendra des développements bloqués, car des procédures claires pour réaffecter les fonds n'ont pas été établies. Le manque d'action actuel semble refléter des ambitions réduites du gouvernement, ont-ils déclaré.

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